El futuro de la azucarera se juega entre Expacio Mérida y Allerton Park

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La oposición vecinal en North Yorkshire beneficia a Mérida mientras los costes energéticos y la mayor producción de remolacha a Reino Unido

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Quedan pocos meses para que Jamal Majid Al-Ghurair y su hija Hassa Jamal Al-Ghurair, propietarios del grupo de Emiratos Árabes Unidos con sede en Dubai, Al Khaleej Sugar, decidan si finalmente ubican su nueva planta azucarera en el Polígono Expacio Mérida o bien en el Allerton Park Quarry junto a la Autovía A1 en el condado de North Yorkshire en Inglaterra.

Cada cual juega sus cartas: La Junta de Extremadura ya ha aprobado la Declaración de Impacto Ambiental y la Autorización Ambiental Integrada, y el Ayuntamiento de Mérida los trámites urbanísticos previstos. Actualmente se está tramitando en la Confederación Hidrográfica del Guadiana una concesión de agua solicitada por el Ayuntamiento de Mérida en la que se contempla una reserva de 828.720 m³/año para el suministro de agua.

Para mostrar que va en serio, la empresa ha creado el 21 de Noviembre pasado una filial son sede social y fiscal en Mérida, Ibérica Sugar Company SL. Con un capital social de 3.000 euros en el Centro de Negocios Medea, con Hassa Jamal Majid Al-Ghurair como administradora única.

Falta perfilar temas importantes como el suministro energético de la planta, punto clave en el que Reino Unido juega con ventaja, y también el tema del suministro de agua y los vertidos al río Guadiana. Durante los trámites medioambientales no ha habido oposición de los municipios de la zona, salvo la de los propietarios de la urbanización Miralrío de Mérida.

Un dato fundamental, ya que en la zona donde se pretende ubicar la planta en Reino Unido, en la carretera entre el municipio de Knaresborouhg y York, la oposición vecinal ha sido mucho mayor, incluso ya organizada en torno a una plataforma que cuenta con web incluida (http://www.stopthebeetfactory.co.uk).

También ha iniciado una campaña contra la planta The Campaign to Protect for Rural England (CPRE), una asociación para la protección del entorno rural de Reino Unido. Dicha asociación ha criticado el impacto visual que supondría sobre el paisaje de York y el castillo victoriano de Allerton los cuatro silos previstos de 81 metros de altura. En el Allerton Park, la ubicación que interesa al grupo árabe, funciona ya una gran incineradora de residuos.

Hay que tener en cuenta que en 2007 cerró la planta azucarera de British Sugar en York, muy cerca de donde el grupo Al Khaleej quiere abrir la suya, creando un gran descontento entre los agricultores locales que durante muchos años suministraron a la planta. Reino Unido cuenta con unos 3.500 productores de remolacha y 107.000 hectáreas de cultivo en 2017 con una producción superior a las 900.000. Tras el fin de las cuotas a la producción en la UE, los productores británicos esperan crecer hasta las 1,4 millones de toneladas. Al Khaleej ha mantenido encuentros con la National Farmers Union (NFU), la mayor asociación de agricultores del país, para ver su disponibilidad a plantar remolacha en la zona de nuevo.

España cuenta con 35.000 hectáreas de cultivo repartidas entre Castilla y León y una producción de 500.000 tn. Extremadura, de abrirse la planta en Mérida, podría aportar en torno a 20.000 hectáreas de cultivo ante el interés de muchas cooperativas de la zona como cultivo de rotación. Tanto Reino Unido como España son importadores netos de azúcar.

La cercanía a otras plantas azucareras, bien de recolección de remolacha o industriales, también será clave en la decisión final. La más cercana a la ubicación que interesa en Reino Unido es la planta de British Sugar en Newark a 128 kilómetros de York. Mientras, la más cercana a Mérida sería la de Azucarera en Guadalete en Jerez de la Frontera a 276 Km de distancia. Mientras, la de ACOR en Olmedo (Valladolid) estaría a 352 Km y la de Toro en Zamora a 366 Km.

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