Pablo García (Newstairs Fruit): “Los supermercados quieren obtener fruta de alta calidad a bajo precio, lo que no es posible”

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28-29 Foto Pablo garcía

Entrevista con
Pablo García
Project Manager Spain de Newstairs Fruit

La empresa Newstairs Fruit, integrada en el holding británico AG Thames de compra venta de fruta, tiene una gran experiencia en innovación varietal. Dispone en España de campos experimentales en Lérida, Murcia, Sevilla y Valencia, y uno nuevo en Valdelacalzada, Badajoz, con numerosos proyectos de interés.

Para quien no lo conozca, ¿qué representa Newstairs en el mundo de la fruticultura?

Newstairs Ltd. es una empresa británica que forma parte de un holding llamado AG Thames, y cuya actividad principal es la compra de fruta a nivel mundial y su posterior distribución entre los diferentes supermercados del Reino Unido y resto de Europa.

La función de Newstairs es la selección y desarrollo de  de variedades de calidad, todas ellas obtenidas por medios naturales de hibridación, que posteriormente podamos ofrecer a los productores de toda Europa y norte de África. Además, controlamos y gestionamos de forma exclusiva las Licencias de dos grandes programas de Mejora Genética de Fruta de Hueso reconocidos mundialmente: Oz Peach (Australia), que es un programa de variedades Low Chilling, y BURCHELL Nursery (California – EEUU), mucho más extenso y uno de los 4 grandes programas de mejora estadounidenses.

¿Cuál es el proyecto que está desarrollando Newstairs en Extremadura y en qué variedades y cultivos está trabajando más intensamente?

El nuevo Proyecto que Newstairs está desarrollando en Extremadura consiste en la implantación de un nuevo Campo Experimental, para evaluar aquellas variedades que previamente hemos observado en California y que, por alguna característica o comportamiento, nos han parecido potencialmente interesantes. Y certificar que dicho comportamiento se repite fielmente en nuestra zona, descartando aquellas que no sean interesantes o que no cumplan con los parámetros de calidad establecidos. En la actualidad estamos centrados en Melocotón, Nectarina, Paraguayo, Platerina y Ciruela, y próximamente comenzaremos a ver los primeros resultados de nuestras variedades de Cereza y Albaricoque.

Las peculiaridades climáticas de Extremadura frente a otras grandes zonas productoras de frutas ¿qué ventajas y desventajas ofrece?

Sobre todo ofrece desventajas, lo que se traduce en una gran ventaja a la hora de evaluar variedades. Nuestro clima extremo permite seleccionar en condiciones extremas y, desde mi punto de vista, nos permite seleccionar aquellos individuos más resistentes y adaptables, obteniendo con ello un “alto porcentaje” de seguridad de que se adaptarán al resto de zonas frutícolas, en teoría más favorables y benévolas para la fruta de hueso. Aunque hablar de verdades absolutas en fruticultura es un gran error, ya que, además de la variedad, entran en juego numerosos factores climáticos, de manejo, etc., que hacen que la variedad modifique su comportamiento. Citando a un compañero, este diría “…por eso se llaman variedades, porque varían”.

Muchos grandes productores de fruta extremeños aseguran que lo ocurrido en los últimos años con el tiempo en la región -el alargamiento de los meses de calor más allá del verano- permite en el futuro pensar en alargar las cosechas con nuevas variedades ¿Sería viable y rentable o se asumen demasiados riesgos?

Partimos de la base que, en Extremadura, plantar variedades que maduren o florezcan a partir o antes de una fecha determinada (floraciones anteriores al 15 de Febrero por las heladas o maduraciones posteriores al 5-10 de Septiembre por las lluvias), siempre conlleva riesgos, y ya depende de cada productor asumirlos.

Si hablamos de rentabilidad entramos en otro complicado sector del proceso. En mi modesta opinión, y dado que trabajo para una compañía dedicada a la compra y venta de fruta, puedo asegurar que la fruta de final de estación tiene su ventana comercial y está reclamando su sitio en los últimos dos años. Aquí es donde entra en juego la pregunta clave… ¿tenemos las variedades adecuadas para cubrir esta fecha?… En lo que a Newstairs respecta, podemos asegurar que el programa Burchell es especialista a nivel mundial, ofreciendo variedades tardías e hipertardías, variedades que ofrecen una gran vida útil en el árbol (shelf life) así como una gran post-cosecha, lo que las hace ideales para largos almacenamientos y, por tanto, para envíos ultramar. Todo esto nos permitiría tener fruta de alta calidad en el Hemisferio Norte en Europa, sin tener que recurrir a la importación de fruta de inicios de estación del Hemisferio Sur, siempre de menor calidad y con precios muy elevados.

La investigación varietal y las patentes resultan claves para cualquier empresa del sector hoy en día ¿Hasta qué punto está cambiando la demanda del mercado en grandes mercados el tipo de fruta y productos que se pueden ofrecer?

La mejora vegetal y las patentes que de ella se derivan, son importantes a diferente nivel y por diferentes razones. Para los agricultores es de gran interés, ya que les permite, además de poder acceder a lo mejor del mercado, poder cubrir en cualquier circunstancia aquellos huecos productivos que precisen. Para los viveristas no es menos importante, ya que les permite poder ofrecer de forma continuada lo último del mercado y mantener así su volumen de negocio a la vez que ayuda al desarrollo de los productores. Para un grupo como el nuestro (AG Thames), dedicado en su mayor parte a la compra-venta y distribución de fruta, no es menos importante, ya que el viejo sistema del importador tradicional ha evolucionado, y el poseer nuevas patentes de forma exclusiva nos hace aún más fuertes frente a Supermercados que en la actualidad trabajan de forma directa, convirtiéndonos en una alternativa real de oferta.

Para los grandes supermercados, la consistencia y el shelf life es lo más importante junto con la calidad gustativa. La obtención de variedades mejoradas que puedan ofrecerte estas características, recolectadas además en su punto óptimo, es vital, pudiendo abandonar así el viejo sistema de envío y recepción de fruta verde (sin madurar) o fruta demasiado madura, es decir, mejorar los métodos de control de la consistencia del producto que se envía.

¿La sobreproducción es un gran problema para el sector de la fruta?

El sector de la fruta de hueso ha sido, históricamente, un sector muy especializado, y al tratarse de un fruto climatérico (sigue madurando tras ser separado de la planta), requiere de cierto grado de destreza que, hoy en día, está desapareciendo o ha desaparecido. En la actualidad prima el concepto de “Rentabilidad Inmediata” frente a la “Especialización”, lo que provoca que los supermercados quieran obtener productos de alta calidad a bajo precio, cosa que a todas luces no es posible, y aunque la presión que ejercen sobre productores y asentadores es alta, estos acaban entregando grandes volúmenes de baja calidad, provocando una Superproducción de un producto de baja calidad que no satisface las expectativas del consumidor, provocando la no fidelización del mismo y favoreciendo la opción de NO Compra. Desde nuestro punto de vista, hay que abogar por una mayor “especialización” de sector y hacerlo más competitivo, produciendo y ofertando al consumidor final variedades de altísima calidad, procedentes todas ellas de la ya mencionada Innovación o Mejora Vegetal.

¿Sería viable el cultivo de berries o de cerezas en las Vegas del Guadiana a corto y medio plazo?

Este es uno de nuestros objetivos a corto-medio plazo. Dentro del holding, existe otra empresa llamada Soloberry, ubicada en Moguer (Huelva), y cuya actividad se centra en la selección, desarrollo y venta de Berries. En este momento somos una de las pocas empresas autorizadas para vender Adelita (la frambuesa más resistente del Mercado), además de poseer en exclusiva para toda Europa y Norte de África un programa de Berries procedente de Australia. Estamos en proceso de probar el cultivo al aire libre (sin túneles) de alguna variedad de arándano con altas necesidades de frío, y estaremos en disposición de dar resultados en unos 2 años.

En cerezas hemos comenzado este año a probar una serie de variedades que podrían adaptarse a nuestras condiciones climáticas, lo que nos daría una alternativa de cultivo muy interesante en nuestras vegas. Dichas variedades ya las hemos testado en la zona del alto y bajo Cinca con buenos resultados.

¿Los grandes mercados mundiales son muy diferentes unos de otros en la demanda de fruta? ¿El melocotón o la ciruela que gusta aquí puede no hacerlo en Estados Unidos, Reino Unido o Brasil por ejemplo?

Efectivamente, así es. Dado que nuestro programa de mejora es americano y nuestra compañía es británica, sabemos con gran certeza de lo que hablamos. Las necesidades y la tipología de fruta que satisface las necesidades del consumidor americano o inglés son muy diferentes de los gustos de los españoles o de los alemanes. Mientras que en EEUU o Reino Unido gustan variedades equilibradas, con un punto de acidez, otros países de Europa prefieren fruta dulce, con alto Brix (azúcar) y bajo contenido en Ácido Málico (responsable de la acidez). Esto es sobre todo en melocotón y nectarina. En ciruela estamos en pleno proceso de cambio, y aquí la tendencia es más homogénea, ya que todo el mundo busca una evolución hacia ciruelas con mejor sabor, y ese es el objetivo que nos hemos marcado en Newstairs, seleccionar una gama de ciruelas que, cumpliendo con todo lo que las ciruelas existentes cumplen hoy, aportar el plus de sabor que el mercado demanda.

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